К востоку от Ханаана, за Сирийскими степями, лежала Месопотамия (то есть Междуречье) по рекам Евфрату и Тигру. В северной части, около Армении, Месопотамия возвышенна и холмиста, а в южной представляет ровную низменность. Эту низменность занимал народ вавилоняне, названный так по своей столице Вавилону. (Сами себя жители Южной Месопотамии называли аккадийцами.) Когда на армянских горах таял снег, Евфрат и Тигр выходили из берегов и заливали всю низменность. От таких разливов почва получала необыкновенное плодородие. Для зашиты городов и селений от наводнения вавилоняне строили плотины, а для правильного орошения провели целую сеть каналов, которые притом же служили прекрасными путями сообщения. К северу от Вавилонии на левом берегу Тигра лежала гористая Ассирия, с главным городом Ниневией. В ассирийской народности преобладал элемент семитический, а в вавилонской — кушитский. В соседстве с Вавилонией, к востоку от нее (в Сузиане), лежало древнее царство Эламское, где также заметны сильные следы кушитской культуры.По сказаниям Библии, Вавилон был основан исполином Нимвродом, потомком Ноя. А Ниневия, по преданию, будто бы построена царем Нином, который завоевал Вавилонию и покорил народы, жившие далее на востоке, то есть мидян и бактрян.Вообще рассказы древних писателей о первоначальной истории вавилонян и ассирийцев содержат много легендарного. Особенно такими вымыслами украшена память Семирамиды, супруги и преемницы Нина. Рассказывали, что, будучи уже женой одного ассирийского полководца, Семирамида пленила царя Нина своим умом и красотою, и он взял ее себе в супруги; что после его смерти она управляла государством с необыкновенною славой и продолжала завоевания своего мужа; достигнув же глубокой старости, передала власть сыну Нини-асу, а сама скрылась неведомо куда. Но самое существование Нина и Семирамиды подвержено сомнению. Поводом к легендам о Семирамиде, как предполагают, послужила жена одного ассиро-вавилонского царя, которая называлась Сомурамат и жила несколькими веками позднее легендарной Семирамиды. Другие полагают, что ассирийцы в образе Семирамиды олицетворяли свою главную богиню Иштар.Народы, вошедшие в состав Ассирийской монархии, неохотно переносили чужое иго и стремились от него освободиться, некоторым подвластным племенам удавалось возвратить свою независимость. Однако Ассирийское царство успевало не раз оправиться от упадка и снова становилось грозным для соседей благодаря энергичному, воинственному характеру ассирийцев. (Замечательны своими походами против Финикии, Палестины и Египта ассирийские цари Туг-лат-Паласар,  Салманасар, Саргон,  Синахериб — он же Асархаддон или Ашшурахиддин —  как это имя донесли клинописные таблички.)  Наконец это царство было уничтожено соединенными силами вавилонян и мидян. Последним ассирийским царем считается Сарданапал, или Сарак, изнеженность и роскошь которого вошли в пословицу;   греческие писатели рассказывают, что он вес время проводил в забавах среди своего гарема, даже наряжался и румянился, как женщина.  Когда его столицу осадили мидий-ский царь Киаксар и вавилонский Набополассар, Сарданапал отчаялся в спасении, велел на площади у своего дворца сложить огромный костер и поставить на нем просторный покой, куда снесли груды золота, серебра и других царских сокровищ; потом туда взошел царь со своими женами и приказал зажечь костер. Но по другим известиям, Сарданапал геройски защищался против мидян и вавилонян, и только после трехлетней осады Ниневия была взята и разрушена (около VI века).Рассказы греков о Сарданапале имеют почти такой же легендарный характер, как и о Семирамиде. Притом имя Сарданапала носили несколько ассирийских царей. Так передали нам это имя греческие писатели, а настоящая его фориъАшшур-бани-пал, по свидетельству клинописи. Эти письмена также свидетельствуют, что незадолго до падения Ассирии в ней царствовал сын Асархаддона Ашшур-бани-пал, который действительно любил роскошь, но в то же время был деятельный и умный государь; а последним царем был его сын Ашшур-эдиль-илани, который, как полагают, у греческих писателей известен под именем Сарака.С падением Ассирии возвысилось Вавилонское государство, где утвердилась халдейская династия. (Халдеи — племя, пришедшее с севера, с гор Армении, и покорившее Вавилонию. Халдеев относят некоторые ученые к туранскому племени, в Вавилонии они смешались с семито-кушитами.) Процветание этого государства начинается со времен Набополассара, а в царствование знаменитого его сына Навуходоносора (собственно Набу-Кудур-Уссур) оно достигло высшего могущества и славы (604—561). На севере и востоке Вавилония граничила тогда с сильною Мидийской монархией, поэтому Навуходоносор обратил свое оружие на запад, против небольших государств Сирии, Финикии и Палестины. Кроме своих завоеваний, Навуходоносор прославил себя великолепными постройками, которыми он украсил свою столицу Вавилон.Этот город был необыкновенно обширен и имел вид четырехугольника, каждая сторона которого тянулась на двадцать верст. Обширность его, впрочем, происходила от того, что дома не строились тесно, как в наших европейских городах, а обыкновенно окружались просторными дворами и садами. Город был обведен глубоким рвом и такими толстыми стенами, что по ним свободно могли ехать рядом шесть колесниц; по стенам возвышалось множество башен, и на каждой стороне было по нескольку железных ворот. Посреди города протекала река Евфрат. На одном берегу ее находился храм главного бога Бела, имевший вид высокой четырехугольной ступенчатой башни, а на другом берегу стоял царский дворец, с так называемыми «висячими садами». Они были разведеныБитва ассирийцев с арабам». Фрагмент рельефа дворца на огромных каменных террасах, засыпанных землею, и орошались водою, проведенною из Евфрата. Говорят, Навуходоносор велел воздвигнуть эти искусственные холмы для своей любимой супруги Нитокри-сы, которая была родом из горной Мидии и скучала при виде однообразной Вавилонской равнины.Религия вавилонян была почти такая же, как у финикийцев: они поклонялись светилам небесным, и главный бог — Ваал, иначе называвшийся Бел, символизировал солнце, а главная богиня Иштар (Ас-тарта), символизировавшая луну, называлась также Белита, или Мелита. В храме Бела стоял его золотой идол, на алтарях курились драгоценные благовония и приносились жертвы; семьдесят жрецов назначены были служить при этом храме. Один из иудейских пророков (Варух) такими словами обличал вавилонских жрецов, которые пользовались суеверием толпы ради собственных выгод: «На головы этих идолов возлагают золотые венки, но случается иногда, что жреиы похишают у своих богов золото и серебро и обращают его в свою пользу». «Они продают жертвоприношения, снимают с идолов принесенные в дар одежзы и одевают ими своих жен и детей».Главные божества в разных городах Вавилонии назывались по-разному, например, Иштар, или Мелита, называлась еше Анаита, Бела звали Меродах и Небо. Жрецы вавилонские, сохранившие за собой по преимуществу название халдеев, с высоких башен наблюдали за течением небесных светил. Такие наблюдения научили их определять положение солнца в разные времена года и делить год на двенадцать равных частей (им приписывают изобретение зодиака). По положению звезд они старались гадать о будущем и потому слыли в народе за прорицателей; они же лечили болезни с помощью заклинаний и чудодейственных предметов (талисманов).Земледелие и торговля достигли у вавилонян значительного процветания. Вавилон лежал на большом торговом пути между Индией и Финикией и служил главным перевалочным пунктом для товаров. Здесь толпилось всегда множество иностранцев; отсюда, может быть, и происходил обычай вавилонян выносить больных на торговую площадь, чтобы проходящие могли давать им полезные советы. Из вавилонских изделий славились на всем Востоке хлопчатобумажные материи и прекрасные ковры. Ни один древний народ не жил с такою роскошью и великолепием, как вавилоняне.Они любили натирать себя благовонными маслами, одеваться в яркие ткани, носить дорогие перстни, трость с набалдашником в виде цветка или птицы. Нигде не была так распространена и страсть к многоженству, как здесь. Конечно, говоря о роскошной жизни, надо подразумевать преимущественно жителей столицы и вообще высший класс. Геродот рассказывает, что в Вавилонии был странный обычай продавать невест с публичного торга. Для этого раз в голу в каждой деревне собирали девушек. Продажу начинали с самых красивых, которых наперебой раскупали богатые юноши, а дурные доставались беднейшим и получали в приданое деньги, вырученные за первых.После Навуходоносора Вавилонская монархия существовала недолго. Изнеженные вавилоняне не могли устоять, когда на них напало храброе, суровое племя персов, и были завоеваны персидским царем Киром (53S).Холмы, покрывающие те места, где находились Ниневия и Вавилон, в XIX веке были раскопаны европейцами. В них открыты остатки храмов и дворцов, массивные колонны и резные каменные фигуры; особенно замечательны колоссальные крылатые быки с человеческими головами, они ставились по бокам дворцовых входов. Стены дворцов покрыты скульптурными украшениями или рельефами, которые изображают разные сцены из ассиро-вавилонской жизни, а именно: религиозные церемонии, царскую охоту, войну, торжество царя над побежденными народами и тому подобное. Рельефы эти искусно вырезаны на камне и нередко раскрашены растительными красками. В гористой Лссирии уцелело больше памятников, нежели в низменной Вавилонии: в последней не было камня, и постройки производились по большей части из кирпича, который с течением времени превратился в мусор. Ассирийско-вавилонские памятники часто покрыты так называемой клинописью. Клиновидные письмена служат теперь главнейшим и достовернейшим источником ассиро-вавилонской истории. Любопытно то, что эти письмена в некоторых чертах подтверждают рассказы Геродота о восточных народах и особенно известия о них Библии. В этих письменах найдено, между прочим, предание о потопе, очень сходное с библейским. Источники ассиро-вавилонской истории: Геродот, Библия, Страбон и Диодор Сицилийский. Кроме того, вавилонский жрец Бероз (живший в III веке до н. э.) написал по-гречески «Вавилонскую историю», от которой дошли до нас только некоторые отрывки. В 1842 году маркиз Ботта, французский консул в Мосу-ле, начал по соседству с городом производить раскопки на месте древней Ниневии и открыл упомянутые выше остатки дворцов. Затем такие же изыскания предпринял англичанин Лэйярд. Наиболее важные памятники найдены возле Хоросабада и Нимруда. Многие из найденных там скульптурных произведений находятся теперь в Лувре и в лондонском Британском музее.